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Comme le nombre de concurrents qui ont pris dimanche le départ de la nouvelle édition de la Route du rhum (partie de Saint-Malo pour arriver en Guadeloupe).

Un nombre qui ne cesse de décroître tant les conditions climatiques qui étayent la course transatlantique font des dégâts parmi les bateaux. Hier comme aujourd’hui, la traversée n’a jamais été de tout repos : en l’occurrence, le commerce du rhum s’enracine pendant la seconde moitié du XVIIème siècle. Les colons français investissent les Petites Antilles en 1635 et commencent à exploiter les plantations sucrières. Les premières eaux de vie, issues d’unités de distillation éparses, «rapent le gosier», pour utiliser une expression imagée. Mais très vite la qualité s’améliore et le rhum fait des émules en Europe. Comme le commerce des eaux de vie est très réglementée – avec même une interdiction par édit royal au début du XVIIIème -, la contrebande prospère. Pour les productions guadeloupéennes et martiniquaises, le tournant intervient à la fin du XVIIIème quand elles s’assurent l’exclusivité du marché français. Au XIXème, le rhum et ses dérivées bénéficient à plein des crises du vignoble, rongé par le phylloxéra. En Guadeloupe, des domaines de belle taille affichent aujourd’hui fièrement plus d’un siècle d’existence. S’il y a un nom à retenir au gré de cette aventure, c’est celui du révérend père Labat : débarqué sur l’île en 1694 et terrassé par une forte fièvre, il doit son salut à un ancêtre du rhum agricole.    
Frédéric de Monicault

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